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Explorando Malawi como origen del café

Malawi es un país sin salida al mar en el sureste de África con una población de más de 19 millones de personas. Su economía está impulsada en gran medida por la agricultura, que sustenta a alrededor del 90% de la población rural del país.

Las principales exportaciones agrícolas de Malawi en 2018 fueron el tabaco crudo (valorado en 694 millones de dólares EE.UU.) y el té (89,9 millones de dólares EE.UU.). Y si bien el país exportó aproximadamente 109.000 sacos de café de 60 kg en 1993, unos 28 años después, esta cifra se sitúa en alrededor de 9.000 sacos al año.

Para saber más sobre por qué ha sucedido esto y qué están haciendo los agricultores para rejuvenecer la industria del café de Malawi, hablé con dos profesionales del sector. Siga leyendo para descubrir lo que me dijeron.

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Una breve historia del café de Malawi

Malawi limita con Mozambique, Zambia y Tanzania. Como Tanzania es un importante origen africano (exportó unos 800.000 sacos en 2019/20), a menudo eclipsa el cultivo comparativamente a pequeña escala de Malawi en la región.

El café se introdujo en el país a fines del siglo XIX cuando el Dr. John Buchanan trajo la variedad Nyasaland (un derivado de Bourbon / Typica) de los Royal Botanic Gardens en Edimburgo. Antes de que Malawi se independizara en 1964, muchas de las grandes fincas cafetaleras del país eran propiedad de colonos británicos y estaban concentradas en las regiones de Thyolo y Mulanje.

Bajo el dominio colonial, los caficultores de Malawi estaban sobrecargados de trabajo y mal pagados. Sin embargo, en 1971, el gobierno de Malawi, recientemente independiente, reformó el sector cafetero de los pequeños agricultores utilizando una estructura organizativa conocida como la Autoridad del Café de los Pequeños Productores (SCA).

Pero a pesar de la nueva estructura, durante las décadas de 1980 y 1990, la enfermedad del marchitamiento del café interrumpió la producción de café de Malawi. Junto con una mala gestión organizativa generalizada, el país experimentó un grave descenso en el cultivo de café.


Cultivo de café en Malawi: una descripción general

Christopher Gondwe es un ejecutivo de procesamiento y calidad de café con sede en Malawi. Él dice: “Actualmente, la mayoría de las plantaciones de café todavía están confinadas al sur de Malawi en las regiones de Mangochi, Mulanje, Zomba y Thyolo.

“Sin embargo, estas fincas no cultivan café como principal cultivo comercial; el tabaco, el té y la macadamia se consideran los principales ingresos ”, agrega, y señala que solo hay cinco grandes plantaciones cafeteras activas en Malawi.

En la actualidad, se estima que hay 4.000 pequeñas explotaciones agrícolas en el norte y centro de Malawi. Se cree que la mayoría de estos agricultores tienen menos de 200 plantas cada uno.

“Los agricultores están organizados [into] cooperativas ”, explica Christopher. «Por ejemplo, bajo el Sindicato Cooperativo de Plantadores de Café de Mzuzu (MCPCU), hay seis sociedades cooperativas principales que tienen su sede en el norte de Malawi».

Combinadas, estas seis sociedades cooperativas producen entre 400 y 450 toneladas métricas de café por año. La MCPCU luego exporta el café de sus miembros a todo el mundo mediante contratos fijos.

Esto es clave, ya que hay poca orientación gubernamental para el proceso de exportación de café. Si bien esto significa menos burocracia y trámites burocráticos, también dificulta que los pequeños agricultores exporten sus cultivos.

Como tal, la responsabilidad generalmente recae en las cooperativas y el MCPCU de ayudar a los pequeños agricultores a exportar a nivel mundial.

Los principales mercados objetivo del café de Malawi son Sudáfrica, Alemania, Japón, Holanda, Estados Unidos y el Reino Unido. Se estima que solo se consumen en el país 24 toneladas de café.

Variedades y perfiles de sabor comunes.

Arábica es la única especie de café que se cultiva en Malawi. El café del país a menudo se describe como dulce, delicado y floral, con notas de regaliz y especias.

Hasta la década de 2000, Caturra era la variedad más popular en el país. Sin embargo, entre 1999 y 2007, la mayoría de las plantas de Caturra fueron reemplazadas por Catimor, un híbrido de Caturra-Timor resistente a la roya del café.

Otras variedades populares incluyen Catuai (un híbrido de Mundo Novo y Caturra), K7 (que madura rápidamente), Ruiru 11 (alta resistencia a enfermedades y buena calidad en taza) y SL28 y SL34 (ambas tienen alta calidad en taza pero son susceptibles a enfermedades) . Las variedades más raras que también se cultivan en Malawi incluyen Geisha, Nyika 129 y S. Agaro.

La temporada de cosecha en Malawi va de abril a septiembre. “La producción total tanto para las fincas como para las fincas de pequeños agricultores es de alrededor de 2.000 toneladas por año”, dice Christopher. «Se utilizan procesos tanto lavados como naturales».

La mayor parte del café se procesa en las estaciones de lavado locales antes de ser transportado a las instalaciones de procesamiento secundario en Mzuzu, la capital de la Región Norte del país y la tercera ciudad más grande de Malawi.

Los agricultores también cultivan plantas de café en Malawi para defenderse de la erosión del suelo. En las fincas grandes (a menudo donde los productores cultivan principalmente macadamia, tabaco y té), el café a veces se planta en contornos para controlar la escorrentía del suelo y mitigar la erosión.

Cooperativas, la MCPCU y el Fideicomiso de Pequeños Productores de Café

En 1999, se fundó el Smallholder Coffee Farmer’s Trust (SCFT) después de que los agricultores aceptaran abolir el SCA. En ese momento, a los agricultores se les pagaba solo del 20% al 30% de su precio total de venta, ya que la SCA retuvo la mayoría de los fondos.

Los principales objetivos de la SCFT eran aumentar la calidad del café y agregar valor en toda la cadena de suministro. El fideicomiso procesó y vendió café empaquetado y de marca, y trató de minimizar los costos para los agricultores a través de iniciativas como el Manejo Integrado de Plagas (MIP), que redujo la dependencia de los productores de los pesticidas.

Uno de los desarrollos más importantes que inició la SCFT fue un esfuerzo de replantación masiva de Catimor a principios y mediados de la década de 2000. Su crecimiento más rápido y mayores rendimientos permitieron a los agricultores mejorar sus ingresos rápidamente.

Sin embargo, en 2007, la SCFT se convirtió en la MCPCU, y el cambio más importante fue que los agricultores podían poseer acciones del sindicato a través del modelo de sociedad cooperativa. Con esta reforma final, las ganancias de los productores aumentaron entre un 70% y un 80% del precio de venta final.

«Mediante [the MCPCU], los pequeños productores pueden certificar su café como orgánico y de comercio justo ”, agrega Christopher. «Todo esto está orientado a la producción de café de mayor calidad y la creación de un entorno sostenible para el cultivo de café».

La estructura cooperativa también es más inclusiva y accesible. “Otra ventaja de pertenecer al MCPCU es la no restricción de las ventas de café”, explica Christopher. “Cualquier agricultor puede vender sus frijoles a cualquiera. El sindicato está ahí simplemente para defender y garantizar que los frijoles obtengan precios justos «.

Las cooperativas de MCPCU también ofrecen servicios y capacitación para ayudar a los pequeños agricultores a comercializar su café y practicar técnicas agrícolas sostenibles.

Un panorama desafiante para la producción de café

Christopher señala que la salud de los cultivos es un desafío importante para los productores de Malawi. “Los cafetos tienen altas tasas de mortalidad”, explica. «Esto se debe a que los agricultores tienen poco o ningún acceso a fertilizantes y aerosoles químicos, tanto orgánicos como inorgánicos».

Estos insumos agrícolas suelen ser costosos para los pequeños agricultores, aunque se han implementado iniciativas de reducción de costos como el MIP y el Manejo Integrado de Cultivos (ICM) para mejorar la fertilidad del suelo y la resiliencia de las plantas de una manera rentable.

“La enfermedad de la marchitez del café sigue siendo una preocupación importante, a pesar de que los donantes la están abordando, que continuamente financian y apoyan al sector”, dice Christopher.

La enfermedad del marchitamiento del café hace que las hojas se caigan y se pongan amarillas, antes de que el árbol finalmente muera. Una vez que un árbol contrae la enfermedad del marchitamiento del café, no se puede salvar e inevitablemente morirá.

Junto a esto, la enfermedad del fruto del café, la roya de la hoja del café y la mancha foliar americana tienen un impacto en la producción de café de Malawi. Los escarabajos barrenadores del tallo y las chinches de antestia también son una amenaza.

También hay problemas logísticos. Malawi es un país montañoso con una infraestructura de transporte subdesarrollada. Algunos agricultores se ven obligados a transportar su café a grandes distancias a pie, lo que es casi imposible durante las fuertes lluvias.

Por último, si bien el café de Malawi es en general de calidad razonable, la mayor calidad y cantidad de café en la vecina Tanzania pone al malauí en desventaja.

John Sathya es el director general adjunto de Sable Farming, una de las plantaciones de café más grandes de Malawi.

Él dice que debido a estas luchas, la asociación de café de Malawi, CAMAL, planeó retirarse de la Organización Internacional del Café. Sin embargo, a principios de 2021, la organización tomó la decisión de seguir siendo un país miembro de la ICO.

A pesar de esto, John dice que la mayoría de los productores de café de Malawi creen que no hay ningún beneficio tangible para los miembros. “Todo lo que hacemos es pagar las cuotas de membresía y tener un número de membresía”, me dice.

Además, señala que un reciente aumento en la estructura salarial de los trabajadores de Malawi ha encarecido la producción de café. Esto dificulta la vida de las grandes empresas cafeteras que intentan producir a gran escala.

“La producción ha caído de 15.000 toneladas métricas a [around] 1.000 toneladas métricas al año ”, dice. “El café está perdiendo terreno frente a plantas más lucrativas como la macadamia. Si los precios no aumentan, no tendremos más remedio que arrancar el café y plantar más macadamia ”.

Sin embargo, se están logrando algunos avances. En primer lugar, Christopher me dice que el gobierno está ofreciendo más apoyo a las cooperativas, que luego se transmite a los agricultores individuales.

Incluso hay planes para establecer más cooperativas en regiones de cultivo menos establecidas, incluidas Dedza, Mangochi, Mchinji, Dowa, Ntcheu y Neno.

Christopher me dice que tiene fe en el futuro de la industria del café de Malawi. “Hay un futuro brillante para el sector cafetero de Malawi”, dice. “Los pequeños agricultores viven en áreas que son aptas para el cultivo de café, y las cooperativas alientan a los productores a seguir buenas prácticas agrícolas y asegurarse de que su producción sea sostenible”.

A pesar de estos diversos desafíos, algunas partes interesadas como Christopher tienen la esperanza de que la calidad y la cantidad de café de Malawi puedan aumentar en los próximos años.

Sin embargo, los desafíos con altos costos de producción y cultivos comerciales alternativos más lucrativos como la macadamia, el tabaco y el té son una amenaza para el café de Malawi. Uno solo puede esperar que el sector cafetero del país logre superar estos obstáculos.

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